Salud

gripe porcina, influenza española
AP/Paul Beaty

¿Podría la Gripe Porcina convertirse en la próxima Influenza Española?

abril 29, 2009
por Cara McDonough
Olvídese del pasado brote de gripe porcina en 1976. El brote actual puede llegar a ser más similar a la epidemia de influenza española de 1918, que empezó siendo leve pero terminó causando la muerte de millones. 
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Gripe porcina espeluznantemente similar a la influenza española

La gripe porcina continua afectando a México, los Estados Unidos y otros países alrededor del mundo. Este brote ha confundido a los expertos que se preguntan cómo se propaga la gripe y cómo actuará a futuro.

Una posibilidad es que la gripe se comporte como la gripe española de 1918 – un prospecto aterrador, ya que esa epidemia tuvo una cantidad de muertes aproximadas entre 20 y 50 millones, si no más.

Ambos brotes tienen una sorprendente cantidad de similitudes. La gripe porcina, al igual que la epidemia de 1918, comenzó en primavera. Ambos brotes han sido también reportados en adultos sanos; los ancianos y niños pequeños, que suelen verse gravemente afectados por la gripe, no han sido significativamente afectados en estos casos.

Contexto histórico: La influenza española

En 1918, la gripe no causó histeria inmediata. De acuerdo con PBS, un servicio de noticias español anunció a fines de esa primavera que “una extraña forma de una enfermedad de carácter epidémico ha aparecido en Madrid,” pero que “la epidemia es de carácter leve, y no se han reportado muertes.”

Pero la influenza española no se mantuvo leve, por decir lo menos. Para cuando el verano se convirtió en otoño, la gripe – que inicialmente había parecido “tan benigna como un resfriado común,” de acuerdo con un informe de la Universidad de Stanford – cambió. Las personas comenzaron a morir en muchos lugares del mundo en grandes números, probablemente por causa de una mutación en la constitución del virus que lo hizo más peligroso y resistente.

La gripe española se volvió famosa por su alta tasa de mortalidad en comparación a los brotes previos de influenza, y por la rapidez del brote. Una anécdota de 1918 trata sobre cuatro mujeres jugando bridge hasta altas horas de la noche; durante la noche, tres de ellas murieron a causa de la gripe.

Trasfondo: Prediciendo el curso de la gripe porcina

¿Podría el brote actual de gripe porcina seguir un modelo similar? Luego de ser declarada una enfermedad de riesgo relativamente bajo para la población mundial, podría volverse más virulenta? ¿O se comportará la gripe más Como lo hizo en el brote de 1976 entre 500 soldado (uno de los que murió) en Fort Dix, N.J.? 

De acuerdo con un artículo publicado en el 2003 por el Washington Post que comparaba la gripe de 1918 con el SARS, tanto la gripe española como el SARS parecen haber surgido de fuentes animales y adquirido la habilidad de infectar a humanos “a través de mutaciones o reestructuraciones genéticas.” La fiebre porcina indudablemente surgió de una fuente animal – los cerdos – y puede ahora no solamente propagarse entre animales y humanos, sino que también entre humanos.

Sólo el tiempo dirá cómo evolucionara la gripe porcina, pero si sigue el patrón de su lejano pariente, la influenza de 1918, los resultados podrían ser desastrosos. De acuerdo con Bloomberg, al compara ambas enfermedades, “una epidemia de influenza similar en alcance a la pandemia de 1918 podría matar a 71 millones de personas a lo largo del mundo y llevar a la economía hacia una ‘recesión global mayor’ con un costo a los 3 trillones de dólares.”

Tema relacionado: Trazando los orígenes de la epidemia de influenza de 1918

En 1997, un grupo de investigadores anunció el descubrimiento de material genético de la influenza española en el tejido pulmonar preservado en formalina de un soldado de 21 años que murió durante la epidemia.

Este revelación ayudó a lo científicos a averiguar lo que hizo que la epidemia de 1918 fuera tan mortal, informó el New York Times. Una parte del puzzle fue el descubrimiento de que el virus pasó de aves a cerdos a humanos lo que se cree causa la variante más mortal del virus.

Cuando se condujo esta investigación, algunos predijeron que una epidemia de proporciones iguales a la de 1918 afectaría al mundo nuevamente. El Dr. Robert Webster, director de biología viral y molecular en el Hospital de Investigación Infantil de St. Jude, dijo al Times que una epidemia como esa “puede volver a ocurrir, y ocurrirá.”

El Dr. Joshua Lederberg, genetista premiado con el Nobel y presidente emérito de la Universidad Rockefeller, dijo que la influenza es “la amenaza más urgente, patentemente visible y aguda en el mundo de las infecciones emergentes.” Lederberg añadió que mientras antes el mundo pueda aprender qué hacer para anticipar la aparición de la mortal influenza, mejor.

Referencia: La gripe porcina

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades ofrece información general sobre la gripe porcina y su propagación. El sitio ofrece también actualizaciones diarias sobre el brote actual de gripe porcina en los Estados Unidos.