Hoy en la Historia

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La ilustración muestra a los cautivos africanos matando al Capitán Ferrer y tomando control del buque de esclavos Amistad en 1839.

Hoy en la Historia: Buque Amistad capturado en la costa de Long Island

agosto 26, 2009
por el Equipo de encontrandoDulcinea
El 26 de agosto de 1839, el buque de esclavos cubano Amistad fue capturado por la Armada de los Estados Unidos luego de que los esclavos africanos a bordo se hubieran rebelado contra sus captores. 
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La rebelión del Amistad

El Amistad era un barco de esclavos cubano que zarpó de La Habana, Cuba, el 27 de junio de 1839 con 49 hombres africanos y cuatro niños como cargo. Los africanos habían sido abducidos de Sierra Leona por comerciantes de esclavos portugueses en febrero de 1839, un acto que “violaba todos los tratados que existían en ese entonces,” según indica National Archives.

El buque, manejado por una tripulación que consistía de un capitán, dos tripulantes españoles, un esclavo criollo, un esclavo mulato y los dueños de los esclavos, se dirigía a Puerto Príncipe, Cuba. El viaje supuestamente debería haberles tomado sólo dos o tres días, pero el buque fue retrasado por tormentas.

La tripulación comenzó a abusar de los esclavos africanos, y durante el cuarto día el cocinero dijo a algunos de los esclavos que serían asesinados y comidos una vez que llegaran a su destino. Liderados por Sengbe Pieh, popularmente conocido como “Cinque,” los esclavos resolvieron tomar control del buque.

Cinque comenzó la rebelión abriendo sus propias cadenas utilizando un clavo suelto, y luego liberó a los otros esclavos. Los hombres descubrieron cuchillos para cortar caña  de azúcar y asesinaron al capitán y al cocinero.

Cinque tomó el control del buque, y ordenó que se dirigiera de vuelta al África, pero el dueño del buque lo dirigió al este durante el día y al noroeste durante la noche, por lo que terminaron en Long island Sound, donde fueron capturados por los marineros a bordo del buque Washington, de la Armada de los Estados Unidos, el 26 de agosto de 1839.

Desarrollos posteriores: Juicio del Amistad

Los africanos fueron aprisionados en New Haven, Connecticut, e inicialmente culpados de asesinato y piratería. Los dos tripulantes españoles sobrevivientes, José Ruiz y Pedro Montez, fueron liberados.

Los abolicionistas apoyaron la causa de los africanos, y el caso del Amistad se convirtió en un punto clave para el movimiento. Un grupo llamado “Comité Amistad,” conformado de varios abolicionistas prominentes, organizó un equipo legal, encontró interpretes de Mende y ofreció cuidados a los africanos.

Luego de que una corte del circuito de Hartford dictaminara que no tenían jurisdicción, una corte de un distrito de Connecticut determinó en 1840 que los esclavos habían sido vendidos ilegalmente.

El Presidente Martín Van Buren ordenó una apelación de la decisión inmediatamente después. Los abolicionistas persuadieron al ex Presidente John Quincy Adams para liderar el equipo de defensa durante el tercer y final juicio ante la Corte Suprema de los Estados Unidos Luego de dos años en los que la corte llegó a una decisión, los 38 africanos fueron liberados en 1841.

Biografía: “Cinque”

Sengbe Pieh, o “Joseph Cinque,” era el hijo de un jefe del pueblo de Mani en África Oeste. Cinque fue capturado por un miembro de una tribu africana por causa de una deuda sin pagar, y llevado a una fabrica de esclavos donde fue vendido a un comerciante de esclavos español. Luego fue revendido, enviado a La Habana, Cuba, y luego vendido a Pedro Ruiz y puesto a bordo del Amistad.

Cinque fue reconocido como el líder de los esclavos africanos durante la revolución del Amistad y luego durante los procedimientos legales. Cinque eventualmente regresó al África, sólo para encontrar que su pueblo había sido destruido y que todos los miembros de su familia habían sido vendidos como esclavos. 

Opinión y análisis: El legado del Amistad

El caso del Amistad tuvo efectos duraderos tanto para los Estados Unidos como para África, indica el Dr. Arthur Abraham, historiador de Sierra Leona. Este caso galvanizó el movimiento abolicionista en los Estados Unidos y polarizó aún más el Norte anti-esclavitud y el Sur con esclavos. Este caso es acreditado por algunos como uno de los eventos que llevó a la Guerra Civil en 1861.

El caso del Amistad contribuiría al desarrollo de la cultura africano-americana. La liberación de los africanos también inspiró trabajo misionero que llevaría a la fundación de la Asociación Misionera Americana en 1846, que se convirtió luego en la sociedad abolicionista más grande y organizada en los Estados Unidos antes de la guerra. Y en Sierra Leona, la actividad misionera norteamericana eventualmente se convertiría en un movimiento nacionalista para conseguir la independencia.

Este caso sigue despertando interés publico como símbolo de la licha por la libertad, pero el escritor Clifton Johnson argumenta que “no se debería leer demasiado en la decisión de la corte” sobre el caso, ya que el veredicto no fue realmente un ataque a la institución de la esclavitud.

Escribiendo para el Centro de Investigación Amistad en la Universidad Tulane, Johnson argumenta, “Por otro lado, Justice Story declaró que los africanos habían ejercido su ‘derecho de cualquier ser humano en un caso extremo a resistirse a la opresión, y a aplicar la fuerza contra la injusticia ruinosa.’ En otras palabras, los hombres libres tienen un derecho natural de resistir la esclavitud. Por otro lado, declaró que si los negros hubieran sido reconocidos como esclavos legales de los ciudadanos españoles, habrían sido considerado propiedad, según explicaba el tratado de 1795, y devueltos a sus dueños.”

Tema relacionado: Amistad, la película

La película “Amistad” de 1997 fue dirigida por Steven Spielberg, y contó con las actuaciones de Morgan Freeman como Theodore Joadson, Nigel Hawthorne como Martín Van Buren, Anthony Hopkins como John Quincy Adams, Djimon Hounsou como Cinque y Matthew McConaughey como Baldwin. La película fue nominada a cuatro Oscars.

La sinopsis de la película puede verse en YouTube.