Hoy en la Historia

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Institución Smithsonian

Hoy en la Historia: Establecimiento de la Institución Smithsonian

agosto 10, 2010
por el Equipo de encontrandoDulcinea
El 10 de agosto de 1846, el Congreso firmó un estatuto para establecer la Institución Smithsonian utilizando una donación de 50,000 dólares del científico James Smithson.
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Nacimiento del Smithsonian

James Smithson, hijo ilegítimo de Hugo Smithson Percy, primer duque de Northcumberland, fue uno de los científicos ingleses más renombrados del siglo 19. Admitido a la Sociedad Real a la edad de 22, Smithson publicó 27 ensayos científicos durante su vida, y tiene incluso un mineral – la smithsonita – nombrado en su honor.

La ley británica luego prohibió que los hijos ilegítimos tomaran el nombre de su padre. El resentimiento que esto causó a Smithson puede explicar el que haya donado su fortuna a los Estados Unidos, aún sin haber jamás visitado el país. El científico escribió una vez, “Mi nombre vivirá en la memoria de los hombres cuando los títulos de los Northcumberland y Percy se hayan extinguido y olvidado.”

Smithson murió en Italia en 1829, y dejó sus posesiones a su sobrino Henry James Hungerford. Su testamento declaraba que si Henry moría sin dejar herederos, su fortuna iría “a los Estados Unidos de América, para fundar en Washington, bajo el nombre de Institución Smithsonian, un establecimiento para el incremento y difusión de la sabiduría.” Seis años más tarde, Henry murió, y Estados Unidos heredó la fortuna de 500,000 dólares de Smithson.

El Congreso pasó los próximos ocho años debatiendo cómo gastar el regalo. Algunos legisladores votaron por una biblioteca, otros querían un museo y otros proponían un observatorio astronómico. El 10 de agosto de 1846, el Congreso aprobó la Institución Smithsonian, una institución que incluía casi todos estos ideales.

El estatuto era amplio, pidiendo “un edificio de materiales y estructuras simples y durables, sin ornamentos innecesarios … para la recepción y exhibición de una escala liberal de objetos.” El arquitecto norteamericano James Renwick Jr. construyó el Castillo Normando en Washington D.C. como hogar de la institución.

Desde su fundación, la Institución Smithsonian se ha expandido para incluir 19 museos, 9 centros de investigaciones y un zoológico nacional. La institución tiene seis revistas en publicación, que cubren temas como los viajes aéreos y espaciales y el arte contemporáneo, y es reconocida como el complejo de museos e investigación más grande del mundo. El Smithsonian se encuentra mayormente en el Mall de Washington D.C., pero incluye también un observatorio en Hawai y un edificio de estudios Árticos.

Desarrollos posteriores: Expansión y grandeza

En 1865, in incendio destruyó parte del Castillo Normando y arruinó parte de sus colecciones antiguas. Los restos de James Smithson fueron transportados al edificio en 1904, y han estado en exhibición desde entonces. Durante la Segunda Guerra Mundial, el Secretario Charles Greeley Abbott movió las colecciones a un depósito en Virginia por seguridad.

Referencias: Institución Smithsonian; Archivos

El sitio Web de la Institución Smithsonian ofrece información sobre sus museos, exhibiciones y eventos, además de una herramienta enciclopédica para investigación.

Visite los Archivos de la Institución Smithsonian para ver visitas virtuales de la historia del establecimiento. Las exhibiciones varían entre fotografías históricas de la Institución durante los últimos 150 años hasta el Smithsonian Scapbook, una galería de cartas, diarios y fotografías archivadas.

Tema relacionado: Arte en el Smithsonian

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