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¿Pueden los científicos predecir el próximo gran terremoto?

julio 14, 2009
por Sarah Amandolare
Herramientas sísmicas a lo largo de la Falla de San Andrés han detectado un alza en los temblores, acercando a los científicos a la habilidad de predecir terremotos futuros. 


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Una situación temblorosa

En un estudio que utilizó “herramientas sísmicas enterradas en profundos agujeros” casi a 200 millas al sur de San José, California, los sismólogos han detectado un incremento de un 80% en el número de temblores en la Falla de San Andrés durante los cuatro años pasados. Aunque no ofrece una predicción exacta de la próxima ruptura de la falla, el estudio puede contribuir a la “largamente perseguida meta de los científicos de predecir terremotos futuros potencialmente devastadores,” según explica Lisa M. Krieger del San José Mercury News.

Los temblores y los terremotos son cosas bastante distintas, explica Krieger. Mientras los terremotos “son eventos breves y relativamente superficiales,” los temblores pueden durar hasta 21 minutos y ocurrir hasta 20 millas bajo la tierra. El estudio muestra también que los temblores “son mucho más extendidos de lo que se pensaba originalmente,” informó Krieger.

Liderado por Robert Nadeau, sismólogo de la Universidad de California, Berkley, y la estudiante de postgrado Aurelie Guilhem, es estudio sugiere también que la actividad de temblores no ha disminuido desde los terremotos significativos que ocurrieron en el área en el 2003 y el 2004. De acuerdo con Krieger, los temblores continuados son “una indicación de que esta sección de la Falla de San Andrés no descargaron estrés, como se pensó anteriormente, pero se ha convertido en vez en una región de nuevo estrés y deformaciones.”
Nadeu admitió no saber con certeza dónde se originan los temblores. De acuerdo con el artículo de Robert Sanders en PhysOrg.com, algunos sismólogos creen que los temblores son causados por fluidos subterráneos. Nadeau, sin embargo, sugiere otra teoría: que los temblores “son generados en una profunda región de roca suave y caliente,” que al fracturarse genera temblores suaves y retumbantes.”

Trasfondo: Terremotos y su mecanismo

En el articulo “Nature Wages War: Earthquakes” (“La Naturaleza en Guerra: Terremotos”) de findingDulcinea, aprenda sobre lo que es un terremoto y lo que pasa bajo la tierra cuando uno de ellos ocurre. Explore el estudio de los terremotos y lea sobre los grandes terremotos a través de la historia.

Contexto histórico: Terremoto de San Francisco

El 18 de abril de 1906, a las 5:12 de la mañana, San Francisco fue arrasado por lo que seria conocido como el peor terremoto en la historia de los Estados Unidos. La ciudad fue destruida casi por completo. El terremoto ocurrió unos 20 minutos antes de la madrugada, en dos choques que duraron un poco más de un minuto. Durante ese corto tiempo, el terremoto dejó a gran parte de San Francisco en ruinas.

Referencia: Actividad sísmica en los Estados Unidos; La Falla de San Andrés

The U.S. Geological Survey ofrece mapas regionales de la actividad sísmica a través de los Estados Unidos y el mundo.

Vea un video del Discovery Channel en YouTube que muestra la Falla de San Andrés de cerca y a la distancia. El video explica también cómo las placas teutónicas a través de la línea de la falla se “trancan,” lo que puede acumular tensión y llevar a terremotos.