Hoy en la Historia

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Hoy en la Historia: Incendio deja 134 muertos a bordo del USS Forrestal

julio 29, 2010
por Cara McDonough
El 29 de julio de 1967, el transportador USS Forrestal se incendió cuando la tripulación se preparaba para el despegue durante la Guerra de Vietnam; 134 personas murieron y 62 resultaron heridas.
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Incendio en ‘supertransportador’ mata a 134

Construido en 1954, el transportador de aviones USS Forrestal fue el primero de los “supertransportadores,” con más de 1,000 pies de longitud. Habiendo ya servido durante varias horas, el buque zarpó de Norfolk, Va., en junio de 1967, rumbo a Vietnam.

En la mañana del 29 de julio, la tripulación se preparó para realizar el segundo lanzamiento durante su quinto día de combate en el Golfo de Tonkin. Pero el despegue jamás ocurrió.

El candidato Presidencial John McCain, un teniente comandante del transportador, escuchó un sonido extraño. Un pequeño cohete había chocado contra el Forrestal, dislocando un tanque de combustible. Repentinamente, dos aviones A-4 se incendiaron. Pero ese fue solamente el principio.

La revista Time describe la escena en un artículo del 4 de ahosto de 1967: “Abanicados por vientos de 35 millas por hora, bolas de fuego saltaron sobre otros aviones completamente cargados, atrapando a los pilotos dentro… devorados por el fuego y el humo, la tripulación y los pilotos lanzaron balsas de hule al océano y se lanzaron 90 pies hacia las aguas.” Según indica el artículo, el incendio causó 60 millones de dólares en daños, contando solamente los aeroplanos.

Cuando el fuego alcanzó las municiones y las bombas a bordo del buque, los tripulantes se apresuraron a evitar una explosión aún más seria lanzando las pesadas bombas al océano; algunos tripulantes murieron en el proceso. Pero el creciente fuego pronto devoró el buque. Barcos cercanos se apresuraron a ayudar, pero el fuego demoró 12 horas en apagarse, dejando a 134 muertos y 62 heridos.

La Armada de los Estados Unidos dedica un sitio Web al incendio del Forrestal, destacando la historia de los héroes a bordo del transportador. “Es la historia de cientos de oficiales y soldados moldeados por el desastre en una fuerza cohesiva única determinada a cumplir una sola misión: Salvar al buque y a sus compañeros.”

El Teniente David Clement luego describió el buque luego de que el incendio hubiera sido extinguido: “una masa de acero retorcido, con hoyos en la cubierta de despegue, un espacio vacío donde habían habido muchos aeroplanos y una alta columna de fuego y humo negro y gris.”

Desarrollos posteriores: Grupo especial recomienda nuevas regulaciones de seguridad contra incendios

Siguiendo al incendio, el dañado Forrestal logró llegar a Filipinas, y luego de vuelta a Norfolk, llegando a puerto el 14 de septiembre. El Panel de Revisión de Seguridad para Transportadores de Aeroplanos se reunió el 15 de agosto para examinar el problema de los incendios en los buques, y publicó sus descubrimientos el 18 de octubre. Sus recomendaciones para evitar catástrofes futuras incluyeron el desarrollo de un sistema anti-incendios remoto para la cubierta de despegue, mejoras en el equipo de supervivencia y un mejor entrenamiento en manejo de incendios.

Reacción: Recuento de un participante

El Teniente Comandante Robert “Bo” Browning, uno de los tripulantes del Forrestal durante el incendio, dio un recuento en primera persona de su experiencia luego del incidente. “Alcancé a alejarme unos 100 o 200 pies cuando una gran explosión me lanzó contra el avión a mi derecha …  Cuando observé la primera explosión, vi a dos hombres corriendo con mangueras devorados por las llamas. Creo que murieron instantáneamente.”

Tema relacionado: John McCain y el Forrestal

El candidato a presidente Republicano John McCain se describe a si mismo como “el hombre con más suerte del mundo,” según indica un artículos de marzo del 2008 publicado por la revista Time. McCain escapó del fuego del USS Forrestal estrechamente, y sobrevivió cinco años de tortura y apresamiento en Hanoi. El artículo informa sobre su continuada suerte en las primarias republicanas.

Contexto histórico: La Guerra de Vietnam

De acuerdo con la U.S. Centenal of Flight Commission, Estados Unidos tenía la fuerza aérea más poderosa a principios de la Guerra de Vietnam, gracias, en parte, a transportadores de aeroplanos como el USS Forrestal. “Pero a diferencia de guerras pasadas cuando el enemigo estaba claramente definido, la naturaleza de esta guerra era mucho más compleja, y había dudas sobre la utilización del poder aéreo para ‘bombardearlos hasta que vuelvan a la Era de Piedra,’ como un general irresponsablemente recomendó.”

Lea sobre la Guerra de Vietnam, incluyendo líneas de tiempo, memorias personales y biografías de participantes importantes en la Guía sobre la Historia de los Estados Unidos de findingDulcinea.