Hoy en la Historia

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Hoy en la Historia: Benjamín Franklin realiza supuesto experimento con volantín

junio 15, 2009
por Josh Katz
El 15 de junio de 1752, Franklin logró exitosamente atraer una carga eléctrica de una nube de lluvia utilizando una llave atada a un volantín.
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Experimento rodeado de mito y controversia

Teorizando que la carga creada por los relámpagos era la misma carga creada por la energía estática, Franklin creó un plan para probar su teoría utilizando una barra de metal en un edificio alto.

Franklin envió su idea a un amigo en Inglaterra, y antes de que pudiera probar el experimento por sí mismo, el científico francés Thomas-François Dalibard extrajo una carga eléctrica utilizando el “experimento de Filadelfia” de Franklin.

Inconsciente del trabajo de Dalibard, Franklin realizó el experimento un mes además tarde, sustituyendo la barra con un volantín y una llave metálica.

Contrario al mito popular, Franklin no voló su volantín durante una tormenta eléctrica; si lo hubiera hecho, probablemente habría muerto.

En vez, voló su volantín hacia una nube de lluvia antes de la tormenta, y logró extraer suficiente carga eléctrica para que las hebras de la cuerda vegetal del volantín se levantaran, y al colocar sus nudillos contra la llave, produjo carga estática.

15 años luego del experimento de Franklin, Joseph Priestley escribió su primer recuento publicado en “History and Present Status of Electricity” (“Historia y Estado Presente de la Electricidad”), según indica el sitio USHistory.org. Franklin, declaró Priestley, estaba preocupado de que su experimento no estuviera resultando cuando notó las hebras de la cuerda del volantín.

“Franklin inmediatamente tocó la llave con sus nudillos, y (dejemos al lector juzgar el exquisito placer que debe haber sentido en ese entonces) el descubrimiento se completó. Franklin percibió una chispa eléctrica muy evidente,” escribió Priestley.

Franklin utilizaría este conocimiento para construir el primer pararrayos del mundo. Un año más tarde, sería honrado por la Sociedad Real por su trabajo, un singular logro para un científico norteamericano.

El misterio y la controversia aún rodean el experimento de Franklin, en parte porque Franklin no mantuvo notas detalladas y nunca publicó un recuento personal del evento. Esto ha llevado a cuestionar si franklin – un renombrado bromista – fabricó el experimento.

También existen preguntas sobre el día exacto en que Franklin realizó el experimento, si lo realizó realmente. La mayoría de los historiadores están de acuerdo con que fue realizado en Junio, a pesar de que al volver a narrar la historia, muchas fuentes no especifican el día. Hay quienes creen que el experimento se realizó el 10 de junio.

Trasfondo: Franklin, su ciencia y sus cartas sobre el experimento de Filadelfia

Franklin no volvió su atención hacia las ciencias hasta bastante adelante en su vida – tenía 40 años cuando comenzó a desarrollar experimentos, según el Instituto Americano de Física.

En una carta a su amigo ingles Peter Collinson, Franklin propuso la idea de utilizar una alta vara metálica para recolectar la carga eléctrica de los relámpagos. La idea, conocida como el “Experimento de Filadelfia,” fue probado en mayo de 1752 por el científico francés Thomas-François Dalibard. Utilizando una vara de metal de cuarenta pies, Dailbard logró extraer una carga el eléctrica. El Instituto Americano de Física tiene la carta de Franklin a Collinson, además de la carta que envió luego del experimento del volantín.

Además de la electricidad, “Franklin contribuyó también al conocimiento sobre la conducción del calor, las tormentas y la Corriente del Golfo,” según indica AIP.

Reacción: Honrado por la Sociedad Real

Un año después de haber completado su experimento, Franklin ganó la Medalla Copley por la prestigiosa Sociedad Real, la sociedad británica de ciencias. Tres años más tarde, fue elegido como miembro de la sociedad. 

La sociedad tiene cartas que Franklin envió al miembro John Canton, además de otros ensayos que escribió.

“Lo que se puede dilucidar de la correspondencia de Franklin es su inquisitiva mente, su deseo de utilizarse a sí mismo como conejillo de indias y su facilidad para reportar sus descubrimientos,” dijo la sociedad en un tributo a Franklin.

Opinión y análisis: ¿Fue el experimento de Franklin real?

Muchos historiadores revisionistas, especialmente Tom Tucker, autor de “Bolt of Fate: Benjamin Franklin and His Electric Kite Hoax” (“Rayo del Destino: Benjamín Franklin y su Farsa del Volantín Eléctrico”), creen que Franklin fabricó el experimento. Los historiadores argumentan que si Franklin, que mantenía informes detallados de sus otros experimentos, realmente hubiera realizado este experimento, habría publicado un recuento de él. Otro punto que mencionan es el hecho de que Franklin creo muchas farsas auto-publicitarias durante su vida. La revista American Scientist defiende a Franklin ante las acusaciones de falsedad, argumentando que cualquier evidencia para  refutar el experimento es circunstancial.

Personaje clave: Benjamín Franklin

Benjamín Franklin fue uno de los hombres más talentosos de la historia de Norteamérica. Inventó los anteojos bifocales, la harmónica de vidrio y el pararrayos. También publicó “Poor Richard’s Almanack” (“El Almanaque del Pobre Ricardo”) y varias obras sobre la vida y la auto-mejoría, según indica PBS. Franklin es mejor conocido por su trabado antes y durante la Revolución Norteamericana, abogando por la unificación de los Estados y la independencia de Inglaterra, contribuyendo a la Declaración de independencia y sirviendo como Ministro Plenipotenciario en la Corte de Francia.

Al igual que con cualquier gran figura histórica, muchos mitos rodean la figura de Franklin. La Universidad de Delaware, celebrando su cumpleaños numero 300 en el 2005, se refirió a algunos de ellos. Franklin, por ejemplo, no inventó el semáforo, pero sí mejoró su diseño. Tampoco inventó el horario de verano, indicó la universidad. Sin embargo, fue responsable de crear términos relacionados con la electricidad, como “carga,” “positiva,” “batería” y “negativa.”

Sobre la vida personal de Franklin, no era zurdo o vegetariano, y a pesar de los rumores que lo clasifican de casanova, fue fiel a su esposa, según J.A. Leo Lemay, un estudioso de la vida de Franklin y profesor de la Universidad de Delaware.

Multimedia: Recree el experimento de Franklin en línea

PBS ofrece un juego interactivo que explica la electricidad y le permite recrear el experimento de Franklin utilizando diferentes tipos de materiales y condiciones climáticas.