Ciencias

whisky antiguo, whisky falsificado

¿Cómo distinguir el whisky antiguo? Tiene menos partículas radioactivas

mayo 06, 2009
por Haley A. Lovett
El nivel de carbono radioactivo en los whiskys fabricados después de 1950 es mayor debido a los experimentos con bombas nucleares, facilitando la distinción del whisky nuevo aparentando ser antiguo.
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Datación de carbono radioactivo ayuda a identificar el whisky falso

Una botella de whisky aparentando ser un Macallan Rare Reserve de 1856, que se habría vendido por decenas de miles de dólares, debió ser retirado de una subasta de Christie’s en diciembre del 2007 ya que su origen fue estimado cercano a 1950. Una sorprendente característica reveló la verdadera edad de la malta: partículas radioactivas. 

Los investigadores de la Unidad Aceleradora de Radiocarbono de Oxford pueden ahora determinar si un whisky fue fabricado antes de 1950 gracias en parte a la cantidad de experimentos nucleares que estaban ocurriendo entonces. El material orgánico vivo luego del inicio de las pruebas nucleares contiene mayores restos de carbono radioactivo que el material orgánico anterior a las pruebas nucleares. La cebada, utilizada para la fabricación del whisky, es material orgánico, por lo que los científicos pueden examinar el whisky buscando restos de carbono radioactivo y determinar su fecha de fabricación.

La mayor parte de las pruebas se realizan para el Instituto de Investigación del Whisky Escocés, un centro científico que busca mantener la calidad de la bebida destilada, mejorar su fabricación y preservar la integridad de la industria autentificando productos como el whisky antiguo.

El Dr. Ton Higham, sub-director de la Unidad Aceleradora de Radiocarbono de Oxford, asegura que la mayoría de las muestras de whisky que se les envía terminan siendo posteriores a 1950. Aún cuando la datación de radiocarbono ha ayudado a identificar varios casos de fraude en botellas de whisky supuestamente antiguas, no puede siempre identificar la fecha exacta de su creación. “Si es anterior a 1950 puede que solamente podamos decir que no contiene carbono de las bombas,” explicó el Dr. Higham.

Trasfondo: Funcionamiento de la datación de radiocarbono con el whisky

El carbono 14 es una partícula radioactiva que se encuentra naturalmente en la atmósfera como dióxido de carbono. Las plantas absorben el dióxido de carbono a través de la fotosíntesis, y los animales luego absorben el radiocarbono a medida que se comen las plantas. Los niveles de radiocarbono en plantas o animales sería entonces el mismo que el que se encuentra en la atmósfera durante su vida. Luego de que la planta o animal muere, el radiocarbono comienza a decaer; los científicos utilizan la proporción entre radiocarbono y carbono estable presente en los restos del organismo, además de su conocimiento de la proporción con la que el radiocarbono decae, para datar los restos.

Aún cuando todo material orgánico recolecta cierta cantidad de carbono 14 durante su vida, los niveles elevados de radiocarbono presentes luego de las pruebas nucleares que comenzaron en 1950 hacen que las plantas y animales contengan un nivel elevado del carbón. Esta elevación artificial del radiocarbono es lo que revela la autenticidad de un whisky moderno intentando pasar por una antigüedad de más de cien años.

Cuando el laboratorio recibe una muestra para examinar, queman el whisky y utilizan electricidad para cargar el gas resultante de la combustión, y luego miden la cantidad de carbono 14 presente.

Antes de que los investigadores de la Unidad Aceleradora de Radiocarbono de Oxford comenzara a autentificar el whisky para compradores y vendedores, el Instituto de Investigación del Whisky Escocés les envió muestras de whisky con fechas de creación conocidas para asegurarse de que el método funcionara. La Unidad Aceleradora de Radiocarbono de Oxford fue capaz de identificar las muestras correctamente, y descubrir incluso que una de ellas había sido clasificada incorrectamente. Dado su éxito en la autentificación del whisky a través de la datación de carbono, el laboratorio recientemente ha comenzado a datar vinos, a pesar de que la datación de vinos puede ser más difícil dada la variedad de material orgánico utilizado en su fabricación. 

Tema relacionado: Aceite de oliva falsificado

El whisky no es el único elemento de la industria alimenticia que ha sido frecuentemente falsificado. El alto precio del aceite de oliva ha creado un nuevo mercado para la dilución y exportación fraudulenta de aceite de oliva. A fines de los años 90, el aceite de oliva era el producto agrario más falsificado en la Unión Europea. El aceite de oliva proveniente de otros países se llevaba a Italia, y exportado como Italiano para alcanzar mayores precios. Dado el notorio fraude, algunos estados de los Estados Unidos, tales com Connecticut, han aumentado los estándares según los cuales el aceite de oliva virgen y extra virgen es clasificado.