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Jacquelyn Martin/AP
Un modelo a escala del Telescopio Espacial James Webb, en exhibición en Washington, DC.

El espacio después de Hubble: Telescopios de Planck, Webb y Herschel estudiarán el Universo en mayor profundidad

mayo 15, 2009
por Haley A. Lovett
A medida que el Telescopio Espacial Hubble entra en sus años crepusculares, las preparaciones comienzan para el lanzamiento del Telescopio Espacial James Webb en el 2014 – un intento por parte de los Estados Unidos para mantenerse dentro de la carrera espacial.
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Telescopio James Webb explorará el Universo temprano

El trasbordador espacial Atlantis conectó con el Telescopio Espacial Hubble para comenzar una serie de reparaciones al telescopio de 19 años. Mientras se espera que las reparaciones mantengan al Hubble operativo hasta el 2014, por lo menos, la NASA está ya planeando la construcción de un nuevo telescopio.

El nuevo telescopio, conocido anteriormente como el “Telescopio de la Próxima Generacion” y luego rebautizado como el Telescopio James Webb, tendrá capacidades diferentes. Tal como John Decker, asistente del proyecto, describe a Popular Science, se planea “dar el próximo paso, y lograr mirar el Universo con mayor profundidad.”

Según McClatchy, el Telescopio Espacial Hubble puede capturar la luz óptica, el rango de luz visible al ojo humano, pero la NASA explica que el Telescopio James Webb será capaz de captar la luz infrarroja extremadamente bien, y ese es el rango exacto que se necesita para explorar las galaxias más antiguas de nuestro universo. Cuando la luz viaja a través de distancias tan vastas de tiempo y espacio, experimenta un “desplazamiento rojo” que pone la luz en el rango infrarrojo.

El espejo en el Telescopio Webb será alrededor de tres veces mayor que el espejo del Hubble, pero los científicos están utilizando el escaso y liviano berilio para minimizar el peso del espejo. Popular Science explica que los espejos han sido probados a temperaturas extremadamente bajas para dilucidar cómo se combarán en el espacio, por lo que los espejos creados a temperatura de ambiente parecen ya combados, para transformarse en la forma deseada con el frío. 

Otra diferencia importante entre el Hubble y el Webb es que mientras el Hubble orbita la Tierra un justo por sobre la atmósfera, el Webb estará a millones de millas de la Tierra.

Trasfondo: El Telescopio Hubble y Edwin Hubble

Durante sus 19 años en el espacio, el Telescopio Espacial Hubble ha hecho muchos descubrimientos importantes, probando la existencia de la materia oscura, descubriendo la edad del universo y ayudando a los astrónomos a identificar planetas fuera de nuestro propio sistema solar. El Telescopio Hubble también captó impresionantes fotografías desde los confines del universo hasta las personas en la Tierra.

El Telescopio Hubble fue bautizado en honor al astrónomo Edwin Hubble, el primero en identificar estrellas fuera de la Vía Láctea y determinar que existen millones de galaxias en el Universo.

Temas relacionados: ESA lanzará Plank y Herschel; ¿Esta Estados Unidos perdiendo en la carrera espacial?

La Agencia Espacial Europea (ESA) tiene planeado lanzar dos nuevos telescopios – Plank y Herschel – poco después de que el trasbordador Atlantis se lance en la misión de reparación del Hubble. De acuerdo con McClatchy, el Telescopio Herschel está diseñado para captar la luz infrarroja, y orbitará el sol por tres años construyendo un mapa del cielo. La ESA ha estado trabajando en el Herschel por más de 20 años. Pronto tendrá el mayor espejo en el espacio e investigará la evolución y formación de las estrellas.

El Telescopio Planck detecta microondas, y se espera que sea capaz de investigar detenidamente las ondas de la sección más antigua de nuestro universo. Ambos telescopios son mucho más precisos que cualquiera de los telescopios norteamericanos actualmente en el espacio.

Aún cuando las misiones del Herschel y el Planck están lideradas por la ESA, la NASA y las agencias espaciales de otros países han ayudado en el proyecto. Estados Unidos puede no estar controlando algunas de las misiones de exploración espacial más novedosas y avanzadas, pero está colaborando en muchas de ellas, tal como la ESA colabora con la NASA en proyectos como el Telescopio James Webb.

India es también un jugador importante en la exploración espacial actual, habiendo lanzado su primera misión a la luna en octubre del 2008. India se une a China, Japón y Corea del Sur en una odisea para dominar la carrera espacial asiática. Hay quienes especulan que Estados Unidos puede también estar compitiendo con China en logros de exploración espacial.