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Proyecto Genoma Humano ilumina historia de la humanidad en África

mayo 04, 2009
por Lindsey Chapman
Conduciendo uno de los estudios de investigación más exhaustivos hasta hoy, científicos en África están haciendo interesantes descubrimientos sobre la diversidad genética del continente.
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“La mayor diversidad genética ocurre en la Tierra”

Han debido pasar 10 años para que un grupo de científicos norteamericanos y sus colegas africanos comiencen a observar los resultados de su extensivo estudio de “las raíces genéticas de la humanidad,” según informa el San Francisco Chronicle.

Trabajando en África, el equipo ha viajado por varios países recolectando muestras de sangre de tribus distantes. Los resultados han provisto información sobre los movimientos de los antiguos habitantes y la “constitución de los africanos-americanos modernos,” informó el Philadelphia Inquirer.

Los investigadores estudiaron los genes y el lenguaje de miles de personas en docenas de grupos de población en África, además de grupos en Europa y los Estados Unidos. Los resultados indicaron que los africanos americanos a quienes examinaron pueden rastrear un 71% de su historia a África Oeste, lo que coincide con los informes del tráfico de esclavos. Un pequeño porcentaje lleva a otras partes del continente. Algunos individuos tenían una composición genética europea mayor a 40%.
La BBC cita al investigador Dr. Muntaser Ibrahim de la Universidad de Khartoum diciendo que el estudio representa una “espectacular revelación sobre la historia de las poblaciones africanas y por lo tanto la historia de la humanidad.”

El estudio corrige impresiones pasadas sobre la gente de África, explicó la genetista Dra. Sarah Tishkoff. “Anteriormente, los genetistas estudiaron solamente a unos pocos africanos, y sugirieron que eran representativos del continente, pero hemos descubierto que no hay una población que sea representativa de toda esta diversidad.”

De acuerdo con el San Francisco Chronicle, la investigación podría también ayudar a comprender cómo la genética puede hacer que un individuo sea inmune o susceptible a las enfermedades.

“Nuestra meta ha sido conducir un estudio que beneficie a los africanos,” dijo la Dra. Tishkoff a la BBC. “Espero que esto ponga un ejemplo para futuras investigaciones sobre el genoma y futuros estudios médicos.”

Trasfondo: El Proyecto de Diversidad Genética Humana

El San Francisco Chronicle informó que el Proyecto de Diversidad Genética Humana ofreció parte del incentivo para el trabajo de la Dra. Tishkoff y su equipo. Este proyecto es un esfuerzo internacional dedicado a intentar “comprender la diversidad y unidad de la especie humana completa.”

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Los fenicios

Los estudios genéticos han ayudado a los científicos a entender además sobre otro grupo de personas también. Hasta hace poco, la historia genética de los Fenicios no había sido rastreada, aun cuando los historiadores tenían algún sentido de sus movimientos y migraciones.

Los fenicios fundaron la ciudad de Cartago, ubicada en lo que hoy es el Líbano. Durante el primer milenio A.C., los fenicios prosperaron como marinos y mercantes, propagando sus genes a través de la colonización y las migraciones que llegaron hasta España y África del Norte. La investigación genética ha indicado que uno de cada 17 habitantes del mediterráneo puede rastrear su patrimonio a los antiguos fenicios.

Investigación sobre enfermedades

Los estudios de ADN han también revelado respuestas para entender ciertas enfermedades. En el 2008, los científicos anunciaron que habían descubierto 21 genes adicionales relacionados con la enfermedad de Crohn, incrementando el número total a 32. Aún cuando no hay forma de determinar exactamente quién contraerá la enfermedad o de prevenir la condición, los descubrimientos ayudarán a los doctores a identificar mejor los grupos de mayor riesgo.

Asimismo, los investigadores han recientemente descubierto “frenos” genéticos que podrían retardar o detener el desarrollo de enfermedades autoinmunes tales como el cáncer y la esclerosis múltiple. Previamente, los científicos creían que un grupo “maestro” de genes controlaba el crecimiento de las células causantes de estas condiciones. Sin embargo, el nuevo estudio descubrió que cientos de genes interactúan entre sí, y que las variantes en esta red genética determinan las diferentes formas en las que las personas desarrollan enfermedades.