Hoy en la Historia

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Thomas Edison con su fonógrafo en 1877.

Hoy en la Historia: Thomas Edison anuncia invención del fonógrafo

noviembre 21, 2009
por el Equipo de encontrandoDulcinea
El 21 de noviembre de 1877, Thomas Alva Edison anunció que había descubierto un método para grabar el sonido; el fonógrafo fue una maravilla de la ingeniaría que dio comienzo a una nueva era de música, palabra hablada y celebridad.
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La “Máquina Parlante” de Edison

La década de 1870 en los Estados Unidos fueron años de espíritu emprendedor e industrial. Thomas Edison, dueño de 1,093 patentes norteamericanas, era simbólico de estos valores emprendedores, ganando fama y fortuna con su primera gran invención, el fonógrafo.

El 21 de noviembre de 1877, Edison anunció su invención de un aparato para grabar el sonido. El tambor cilíndrico hecho a mano y cubierto con papel metálico volvió a tocar la voz de Edison recitando “Maria tenia un corderito.” 

Al principio, el inventor estaba asombradísimo por lo que originalmente llamó una “máquina parlante.” Edison dijo, “Nunca he estado tan asombrado en mi vida. Siempre sentí temor ante las cosas que funcionan a la primera.”

El fonógrafo fue la primera invención de Edison que obtuvo tal cobertura en la prensa, recibiendo altos elogios de prominentes publicaciones como Scientific American y Harper’s Weekly. El una vez destituido papelero era ahora un héroe nacional, ganando una medalla de la Legión de Honor del gobierno francés.

Trasfondo: Funcionamiento del primer fonógrafo

El fonógrafo utiliza una trompa para recolectar el sonido, canalizándolo por un diafragma de sonido conectado a un estilo. El estilo pulsa ya sea un tambor cubierto de papel metálico o un cilindro de cera. Cuando el cilindro o tambor giran, el estilo, a medida que vibra con el sonido, crea un surco en el tambor. El sonido puede volverse a tocar girando el tambor en la dirección opuesta, para que el estilo traduzca el surco a sonido, que se amplifica por medio del diafragma y trompa.

Las primeras grabaciones se hicieron por medio de papel metálico cubriendo un tambor de cuatro pulgadas de diámetro. El tambor estaba fabricado a mano, y la máquina fonográfica hacia surcos en el papel metálico. Las primeras “grabaciones” solamente podían volver a tocarse unas cuantas veces. Para 1888, cilindros de cera de dos pulgadas se habían convertido en el estándar. El tiempo promedio de duración de las grabaciones eran entre dos minutos y dos minutos y medio a 160 RPM para música.

Contexto Histórico: La Edad de Oro y la Segunda Revolución Industrial

El periodo entre 1870 y 1890 suele denominarse Edad Dorada, durante la cual la diferencia entre ricos y pobres en Norteamérica creció grandemente. La industrialización, motivada por la expansión de las vías ferroviarias y la proliferación de las fabricas, creó un rápido crecimiento de producción. La opulencia era algo de rigor entre la elite de moda, pero este crecimiento de la riqueza solamente benefició a un pequeño porcentaje de la población de los Estados Unidos, muchos de los cuales eran nuevos inmigrantes.

“En 1890, 11 millones de los 12 millones de familias en el país ganaban menos de 1,200 dólares al año; de este grupo, los ingresos promedio anuales eran de 380 dólares, muy bajo la línea de pobreza,” escribe PBS. Al mismo tiempo, Estados Unidos estaba a la cabeza del desarrollo tecnológico. Unas 500,000 nuevas patentes se crearon entre 1860 y 1890.

Personaje clave: Thomas Alva Edison

Thomas Alva Edison nació el 11 de febrero de 1847 en Milan, Ohio. Cuando tenia 7 años, se mudó con su familia a Michigan. Edison se fue de casa a los 16 años, habiendo recibido poca educación formal. Se asentó en Boston por un corto tiempo, donde logró exitosamente postular a su primera patente en 1868, para un grabador de votos electrónico.

Un año más tarde, Edison se mudó a Nueva York, y luego a Nueva Jersey, donde se quedó durante el resto de su carrera. El 21 de noviembre de 1877, develó el fonógrafo. En diciembre de 1879, demostró lo que seria el punto álgido de su carrera – una luz incandescente segura y económica.

Edison pasó el resto de sus días desarrollado la industria de la electricidad. En diciembre de 1882, la primera estación de poder comercial abrió en Manhattan, señalando el principio de la era de la electricidad. Eventualmente, su empresa se convirtió en General Electric.

En la década de 1890, Edison mejoró el fonógrafo, y develó las películas en movimiento. Su batería alcalina llegó en 1899. Pero para este punto, su fama y posición como icono cultural ya habían sido establecidas. Edison murió el 18 de octubre de 1931.

Opinión y análisis: ‘El mago de Menlo Park’

En su libro “El Mago de Menlo Park: Cómo Thomas Alva Edison Inventó el Mundo Moderno,” el autor Randall Stross sugiere que Edison, además de sus otros logros, fue el primero en imbuir estado de celebridad a los negocios.

“Nadie en ese tiempo habría predicho que seria un inventor, entre todas las personas, quien se convertiría en la estrella de la época,” escribe Stross. “En reprospecto, a fama parece una recompensa justa para el inventor de la luz eléctrica practica en 1879 – pero la fama de Edison vino antes que la luz. Fue conferida dos años antes, por la invención del fonógrafo. ¿Quién habría adivinado que el anuncio de la invención del fonógrafo seria suficiente para propulsarlo en unos pocos días desde la oscuridad hasta el firmamento?”

Referencia: Recursos sobre Edison

Rutgers University tiene una base de datos en línea con más de 5 millones de sitios Web con material primario sobe Edison.

El Servicio Nacional de Parques compiló una lista de las 1,093 patentes norteamericanas de Edison.

El Museo Henry Ford, dedicado a exponer la historia industrial, tiene una línea de tiempo sobre la vida de Edison, además de un clip de sonido de Edison recitando “Maria tenia un corderito.” Esta fue la primera grabación del mundo.

El libro “Edison: A life of invention” de Paul Israel balancea la narrativa biográfica con la exposición tecnológica, mostrando al inventor como un experimentador infatigable.