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NASA/JPL CALTECH/AP
Esta imagen, tomada por el telescopio Kepler y publicada por la NASA el jueves 16 de abril del 2009, muestra un pedazo del cielo expansivo, de 100 grados cuadrados, de nuestra Vía Láctea donde espera encontrar planetas similares a la Tierra.

Científicos optimistas sobre el descubrimiento de otros planetas donde pueda haber vida

enero 12, 2010
por Colleen Brondou
Nunca antes han estado los astrónomos tan cerca de responder la pregunta: “¿Estamos solos?"
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El Censo Planetario de Kepler sugiere la existencia de planetas similares a la Tierra

Durante la conferencia anual de la Sociedad Astronómica Americana esta semana, oficiales de la NASA declararon que “dentro de cuatro o cinco años, deberían descubrir el primer planeta similar a la Tierra donde podría desarrollarse vida, o puede que se haya ya desarrollado,” escribe Seth Borenstein para The Associated Press.

Con la ayuda del telescopio Kepler, los científicos están haciendo un censo planetario de una pequeña porción de la galaxia y descubriendo nuevos planeta casi cada día. El descubrimiento de planetas fuera de nuestro sistema solar – llamados exoplanetas – han sido más de 400 hasta ahora. Pero para permitir la vida, Borenstein explica que un planeta debería estar en la ubicación correcta (demasiado cerca de su estrella haría que el planeta fuera demasiado caluroso, demasiado lejos y el planeta sería demasiado frío) y ser rocoso y no gaseoso.

El telescopio Kepler ha visto 43,000 estrellas de tamaño comparable a nuestro sol, y ha descubierto que aproximadamente dos tercios de ellas son “tan favorables para la vida y poco violentas como nuestra estrella.” El científico de Kepler Geoff Marcy de la Universidad de California Berkeley cree que “un 70% de todas las estrellas tienen planetas rocosos.” Si cualquiera de estos planetas está en la ubicación indicada en relación a sus estrellas, podrían permitir la vida.

Dadas las cifras, y el poder del telescopio Kepler para observar cuerpos que eran demasiado pequeños para ser detectados anteriormente, los científicos están entusiasmados con las posibilidades.

“La pregunta fundamental es: ¿Estamos solos?” dijo Simon “Pete” Worden, un astrónomo que lidera el Ames Research Center de la NASA. “Por primera vez, hay un optimismo que pronto en algún momento de nuestras vidas llegaremos al fondo de ese asunto.”
Telescopio Espacial Hubble

El Telescopio Kepler fue diseñado específicamente para encontrar planetas, pero el Telescopio Espacial Hubble es una herramienta más general. Lanzado el 24 de abril de 1990, el Hubble ha sido instrumental para determinar la edad del universo y mostrar que la expansión del universo se está acelerando, no deteniendo como se pensaba previamente.

Trasfondo: 5 nuevos planetas descubiertos

A principios de la semana pasada, el científico de Kepler Bill Borucki anunció que cinco nuevos exoplanetas habían sido descubiertos. Los planetas, descritos como “asadores” por sus extremas temperaturas y proximidad a sus estrellas, son mayores que Neptuno y orbitan a sus estrellas en menos de cuatro días. Borenstein explica que los cinco eran demasiado grandes y en ubicaciones incorrectas para ser similares a la Tierra.

Tema relacionado: La postura del Vaticano sobre los alienígenas

Incluso la Iglesia Católica Romana tuvo ideas que compartir en la conferencia de la Sociedad Astronómica. “Estas son grandes preguntas que reflejan sobre el significado de la raza humana en el universo,” dice el Reverendo José Funes, director del Observatorio del Vaticano, el miércoles pasado, según indica Borenstein.

En el 2008, Funes fue citado en el periódico del Vaticano L’Osservatore Romano diciendo que es posible que hubiera formas de vida inteligente en otros planetas.

“¿Cómo podemos asegurar que la vida no se ha desarrollado en otras partes?” dijo Funes. “Tal como consideramos a las criaturas terrestres como ‘hermanos’ y ‘hermanas,’ ¿por qué no podemos hablar sobre un ‘hermano extraterrestre?’ Seguiría siendo parte de la creación.” Como parte del Año Internacional de la Astronomía, la Academia Pontificia de las Ciencias organizó su primera Semana del Estudio de la Astrobiología en noviembre del 2009 en el Vaticano. Funes explicó por qué el Vaticano se estaba centrando en este tema.

“Aunque la astrobiología es un área emergente y todavía un tema en desarrollo, las preguntas sobre el origen de la vida y si existe vida en otras partes del universo son muy interesantes y merecen consideración seria,” dijo a The Guardian. “Estas preguntas ofrecen muchas implicancias filosóficas y teológicas.”

Referencia: Misión Kepler, guía sobre astronomía

El sitio Web de la misión Kepler incluye noticias sobre la misión, un video de la nave y un blog en vivo.

Visite la Guía Web sobre Astronomía de findingDulcinea para encontrar enlaces a la historia y a noticias de la astronomía, y consejos para comprar un telescopio, encontrar constelaciones o unirse a un club de astronomía.