Salud

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Casos de meningitis surgen en universidades a lo largo del país

marzo 13, 2009
por Lindsey Chapman
Varios casos de meningitis bacterial han sido reportados en universidades a lo largo de los Estados Unidos, atrayendo la atención de los medios a esta ocasionalmente fatal infección. 
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Alza en los casos de meningitis

Durante las ultimas semanas, “al menos siete estudiantes universitarios” en West Virginia, Pennsylvania y Ohio han contraido meningitis bacterial, de acuerdo con el Pittsburg Tribune-Review.

Chelsea Kanatus, una estudiante de primer año en la Universidad de West Virginia, murió recientemente a causa de la enfermedad, y la Universidad de Pennsylvania ha reportado cuatro casos en los últimos dos meses; un estudiante está todavía en el hospital.

Phyllis Holtzman, portavoz de la Universidad de Pennsylvania, dijo al Pittsburg Tribune-Review que “esta es una situación inusual. Nunca antes había visto tantos casos en un año.”

La Universidad Estatal de Montana también reportó un caso de meningitis bacterial esta semana, y notó que 14 personas que habían estado en contacto cercano con el estudiante afectado estaban siendo examinadas en caso de síntomas, recibiendo antibióticos como medida de prevención y vacunándose si no lo habían hecho anteriormente.

La meningitis bacterial puede afectar a cualquiera, pero los adolescentes y adultos jóvenes generalmente conforman alrededor de un tercios de los casos en los Estados Unidos. Los estudiantes universitarios viviendo en dormitorios tienen mayores probabilidades de contraer la enfermedad.

De acuerdo con la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales, 37 estados (en el año 2008) tienen leyes relacionadas con la meningitis, muchas de las cuales se centran en el ambiente escolar y universitario. Algunas universidades requieren incluso vacunación obligatoria para sus estudiantes.

Trasfondo: Temor en Nueva York luego de muerte por meningitis

En enero, Ava Hecht, una estudiante de 17 años de la Escuela Secundaria Stuyvesant en Nueva York, murió luego de contraer meningitis bacterial. Según informa WCBS TV, la escuela envió anuncios y correos electrónicos a los alumnos para informarlos sobre cómo protegerse de la enfermedad.

La meningitis es una infección que inflama el revestimiento alrededor del cerebro, y cuando cierta bacteria causa la enfermedad, ésta puede ser mortal. Los síntomas, que pueden incluir rigidez de cuello, dolores de cabeza y fiebre, aparecen repentinamente.

Oficiales de la Agencia de Protección de la Salud en Suffolk, Inglaterra, advirtieron a la gente que esta es la época del año en que la meningitis parece surgir con mayor fuerza. Los niños menores de dos años están en particular riesgo.

Joe Kearney, director regional de la HPA de Inglaterra Este, dijo al periódico Evening Star 24 que “se tiende a ver un incremento en las infecciones de meningitis en esta época del año. Las personas en todas partes, particularmente los padres de niños pequeños, deberían estar atentos a signos y síntomas.”

The Irish Times explica que la gripe puede volver a las personas más susceptibles a la meningitis o la septicemia, una infección sanguínea.

Suzanne Cotter, especialista en salud pública y medicina del Centro Nacional de Protección y Monitoreo de Salud de Irlanda, dijo al Irish Times que “luchar contra la influenza puede afectar la inmunización natural de las personas, haciéndolas más vulnerable a las infecciones bacteriales. Los niños pequeños, los adultos mayores de 65 años y quienes sufren de enfermedades crónicas pueden estar en mayor riesgo.”

De acuerdo con este periódico, “[Cotter] instó a las personas que se han recuperado de la gripe recientemente y han vuelto a enfermarse poco después a recibir atención medica ya que pueden estar en riesgo de contraer enfermedades del meningococo o neumococo.

Aunque los expertos de la salud pública están preocupados de que la gente contraiga meningitis bacterial, hay signos que indican que la enfermedad puede estar volviéndose menos común. Un estudio publicado en el New England Journal of Medicine (Revista de Medicina de Nueva Inglaterra) sugiere que Prevnar, una vacuna que protege contra siete tipos de meningitis bacterial, está funcionando exitosamente.

Prevnar ha ayudado a reducir la incidencia de la meningitis en niños pequeños. De acuerdo con un estudio descrito en USA Today, el numero de casos disminuyó en un 64% entre 1998-1999 y 2004-2005. En personas mayores de 65 años, el numero de casos disminuyó en un 54% durante el mismo periodo. Dado que menos personas en los grupos de alto riesgo contraen la enfermedad, pareciera que menos personas en general la están contrayendo. USA Today informa que “los episodios de meningitis del neumococo disminuyeron en un 30% en la población general.”

Referencia: La meningitis explicada

Meningitis bacterial

La meningitis bacterial es potencialmente fatal, y puede causar pérdida de la audición o daños cerebrales en los peores casos. Algunos grupos, como los niños pequeños, ancianos, quienes tienen sistemas inmunes débiles y estudiantes universitarios viviendo en dormitorios, tienen una alta probabilidad de contraer la enfermedad, que puede ser fatal en hasta un 15% de los casos, según informa el Instituto Nacional de Enfermedades Neurológicas y Derrames Cerebrales.

La meningitis bacterial puede contagiarse a través de fluidos como la saliva y las diminutas gotas expulsadas luego de un estornudo o tos. El Instituto Nacional de Enfermedades Neurológicas y Derrames Cerebrales aclara que “los estudiantes universitarios viviendo en dormitorios – los estudiantes de primer año en particular – tienen un mayor riesgo de contraer meningitis del meningococo que los estudiantes universitarios en general.”

Los síntomas de la meningitis incluyen tensión en el cuello, dolores de cabeza severos y fiebre súbita; estos síntomas suelen ser repentinos. En bebés, los síntomas incluyen rigidez corporal, una fontanela abultada, llanto constante que empeora al tomar al niño en brazos y vómitos. Esta enfermedad puede tratarse con antibióticos fuertes, y es esencial obtener atención medica lo antes posible. Quien presente síntomas debe acudir al hospital inmediatamente.

Meningitis viral

El otro tipo de meningitis, la meningitis viral, es más común y usualmente no es fatal, según indica el Instituto Nacional de Enfermedades Neurológicas y Derrames Cerebrales. Este tipo de meningitis también puede contagiarse a través de la saliva y otras secreciones, o al tocar una superficie infectada. Además de fiebre, dolores de cabeza y rigidez de cuello, una persona que sufra de meningitis puede también presentar síntomas parecidos a los de la gripe “que se desarrollan durante 1 a 2 días”, de acuerdo con el INENDC. 

Los antibióticos no sirven para curar la meningitis viral, por lo que es importante diagnosticar la enfermedad. El INENDC indica que una persona con un caso menor de meningitis viral puede descansar en cama en su propia casa con medicamentos para calmar el dolor y bebiendo muchos fluidos. Un caso menor de meningitis viral presenta síntomas parecidos a los de la gripe. Para casos severos podría ser necesaria la hospitalización, además del uso de una serie de medicamentos para controlar la hinchazón alrededor del cerebro y prevenir convulsiones.