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asteroide, satélites, objetos cerca de la tierra

Gran asteroide casi choca con la tierra - ¿Podemos prevenir futuras colisiones?

marzo 04, 2009
por Haley A. Lovett
El Asteroide 2009 DD45 esquivó la Tierra solamente por el doble de la distancia de los satélites que la orbitan. ¿Es posible que una detección temprana pueda salvar al planeta de futuros asteroides?
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El Asteroide 2009 DD45 da a la Tierra un susto

El 2 de marzo del 2009, un asteroide de aproximadamente 115 pies de largo pasó muy cerca de la Tierra. De acuerdo con Space.com, los astrónomos sabían sobre la venida del asteroide y tenían claro que no chocaría con la Tierra. En su punto más cercano, el asteroide estuvo solamente al doble de la distancia de un satélite de comunicaciones geoestacionario.

Es común que algunos objetos que flotan en el espacio se acerquen a la Tierra, pero el asteroide 2009 DD45 se acercó más de lo usual. La NASA tiene un programa previsto de los próximos acercamientos que detalla la magnitud de cada asteroide y la distancia de la Tierra a la que pasará.

Trasfondo: Colisiones de objetos espaciales con la Tierra

Según informa NewScientist, la magnitud estimada del asteroide 2009 DD45 hace que sea aproximadamente del mismo tamaño del asteroide Tunguska que arrasó con 2,000 kilómetros de bosque en Siberia en el año 1998. De acuerdo con findingDulcinea, se piensa que el incidente de Tunguska fue causado por la explosión de un asteroide o cometa unos 6 u 8 kilómetros sobre la superficie de la tierra, ya que no se encontraron cráteres o fragmentos de meteorito en el sitio.

La Tierra recibe alrededor de 10,000 toneladas de escombros espaciales al año, la mayoría de ellos del polvo de cometas o pedazos de asteroides. Es bastante común que pequeños pedazos de roca caigan en la Tierra, la reciente predicción de una colisión con una roca especial fue una sorpresa para los científicos. De acuerdo con NewScientist, en octubre del 2008, el Observatorio del Mt. Lemmon cerca de Tucson, Arizona, descubrió que una roca de aproximadamente cinco metros de diámetro chocaría con la Tierra cerca de Sudan en las 24 horas siguientes. La predicción resultó ser correcta.

Dado su pequeño tamaño, la roca no causo muchos daños, pero ofreció esperanza de que los científicos pueden ser capaces de detectar grandes asteroides  en dirección a la Tierra con suficiente anticipación como para prevenir desastres.

Opinión y análisis: ¿Puede la NASA prevenir las colisiones de asteroides?

En el 2004, los científicos descubrieron que el asteroide Apophis podía potencialmente chocar con la Tierra en el año 2036. Apophis tiene un ancho de aproximadamente 1,000 metros. Aun cuando la posibilidad de que choque con la Tierra es pequeña (aproximadamente una en 44,000, de acuerdo con PhysOrg.com), es suficientemente peligroso para inspirar al Congreso a crear el panel Shapiro, que está dedicado a detectar y desviar asteroides potencialmente dañinos.  

Aun cuando se cree que hemos identificado la mayor parte de los asteroides muy grandes (de diámetros de 200km o más), se piensa también que solamente tenemos consciencia de una pequeña fracción de los asteroides con diámetros de 1km.

La NASA ha creado un Near Earth Object Program (Programa de objetos cercanos a la Tierra) para detectar Potentially Hazardous Asteroids (PHAs) (Asteroides Potencialmente Peligrosos) a medida que se acercan a la Tierra. Hasta ahora, existen 1.034 PHAs conocidos. Aun antes del asteroide Apophis, la NASA estaba estudiando este tipo de objetos. En el año 1996, la NASA lanzó la sonda espacial NEAR (Near Earth Asteroid Rendezvous) para observar a los asteroides cercanos. En el 2001, NEAR aterrizó sobre uno de ellos.

El próximo proyecto para el panel Shapiro es identificar formas de desviar o destruir asteroides. Algunas ideas incluyen utilizar armas nucleares, pintar los asteroides para cambiar cómo se calienta y eventualmente su dirección, y un “tractor de gravedad”.

Referencia: Asteroides, cometas y meteoritos

De acuerdo con HubbleSite, un meteoroide es un pedazo de materia interplanetaria de un tamaño menor a un kilómetro. La luz y sonido que un meteoroide emite al penetrar la atmósfera terrestre se conoce como “meteoro.” Los pedazos del meteoroide que caen en la Tierra son llamados “meteoritos”. Un asteroide tiene un tamaño mayor al de un meteoroide y proviene del cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. Los cometas son similares a los asteroides, pero tienen solamente una corteza de hielo y otros compuestos y a veces una cola.