Ciencias

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Nasa/AP
Rendición artística del telescopio espacial Kepler

La misión Kepler de la NASA se lanza en busca de otras “Tierras”

marzo 06, 2009
por Denis Cummings
El satélite Kepler de la NASA será lanzado al espacio a buscar evidencia de planetas extrasolares similares a la Tierra y capaces de sustentar la vida.
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Nave Kepler está lista para su lanzamiento

La NASA está preparada para lanzar la sonda espacial Kepler a las 10:48 p.m. EST este viernes desde la Estación de la Fuerza Aérea en Cabo Cañaveral, Florida. La nace, parte de la misión Kepler de 600 millones de dólares, explorará las estrellas en la Vía Láctea para encontrar vestigios de planetas similares a la Tierra. 

El satélite será lanzado en órbita alrededor del sol y pasará tres años y medio monitoreando más de 100,000 estrellas ubicadas en la región Cygnus-Lyra de la Vía Láctea. Un poderoso telescopio medirá la luminosidad del área, buscando bajas en esta luminosidad – conocidas como tránsitos – que indican que un planeta ha pasado en frente de una estrella.

Desde 1995, los científicos han descubierto más de 300 planetas aproximadamente del tamaño de Júpiter o mayores fuera de nuestro sistema solar, pero es poco probable que estos planetas puedan sostener la vida. Según William Borucki, del Ames Research Center de la NASA, Los científicos de la misión Kepler esperan encontrar cientos de planetas similares, pero el verdadero desafío es descubrir “planetas como la Tierra, planetas rocosos en una órbita que permita la vida.”

Los científicos Kepler pretenden llegar a saber cuántos planetas similares a la Tierra existen. Borucki declara que “el descubrir que la mayor parte de las estrellas tienen Tierras implica que las condiciones que permiten el desarrollo de la vida pueden ser comunes a través de nuestra galaxia. El encontrar pocas Tierras o ninguna en absoluto indicaría que podríamos estar solos.”

Esta búsqueda estará dirigida a planetas que tardan aproximadamente un año en orbitar alrededor de su sol. Andrea Thompson de Space.com explica que una órbita de alrededor de un año indica que el planeta reside en la “zona habitable” de su sol, donde “la temperatura del planeta es lo suficientemente benigna como para que el agua líquida exista en la superficie.”

Los científicos tardaran varios años en confirmar el descubrimiento de un planeta similar a la Tierra, ya que deben detectar un planeta en su órbita tres o cuatro veces para asegurarse de que sus condiciones son parecidas a las de la Tierra.

Alan Boss, miembro de la misión Kepler y autor de “The Crowded Universe” (“El universo abarrotado”), declaró  a Scientific American que “se necesitan al menos dos parpadeos para poder declarar que “ahora existe un periodo de órbita, veamos si hay un tercer parpadeo la próxima vez. Este procedimiento dura unos cuantos años. Mi sentimiento es que para el año 2013 tendremos unas cuantas Tierras que anunciar.”

Referencia: Sitio Web de Kepler y guía de astronomía

El sitio Web de la misión Kepler explica la ciencia tras la detección de planetas, y cómo la sonda espacial Kepler funciona para lograr esto. El sitio incluye también noticias sobre la misión, videos de la nave espacial y un blog en vivo programado para activarse dos horas antes del lanzamiento.

La Web Guide to Astronomy (Guía Web sobre Astronomia) de findingDulcinea ofrece enlaces a la historia de la astronomía, noticias, consejos para comprar un telescopio y cómo encontrar constelaciones en el cielo o unirse a un club de astronomía.